La palabra libra deriva etimológicamente del latín y significa «escala o balanza». Fue creada en 781 por el monarca germánico Carlomagno como unidad de cuenta, equivalente a una libra de plata (unos 409 gramos).

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Esta estaba subdividida en 20 sueldos, cada uno equivalente a 12 dineros, una libra era igual a 240 dineros. Este sistema fue el modelo utilizado para medir muchas de las monedas europeas, incluyendo la libra esterlina, la lira italiana, el chelín, el dinero español, el dinheiro portugués, o el penique (dinero).


La libra ha sido utilizada para medir la masa desde la antigua Roma, sin embargo, tras la caída del imperio romano las regiones empezaron a emplear distintos valores para la libra y esto generaba confusión para la comercialización de mercancía. Finalmente se decidió abolir este sistema de medida y se sustituyó por el gramo, pero en los países anglosajones aún persiste con un valor único común.

Los Tipos de Libras son

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En la antigüedad se utilizaban diversos tipos de libras como unidad de cuenta. Estas son:

Libras absolutas

Es la que indica la cantidad total de un elemento o sustancia.

Libra farmacéutica anglosajona

Es usada en las farmacias y farmacología, con un valor de 373,2417216 gramos, y también es igual a 5.760 granos, 288 escrúpulos, 96 dracmas farmacéuticas y 12 onzas farmacéutica.

Libra castellana

Se utiliza ampliamente en España y en sus territorios americanos. Equivalía 16 onzas castellanas (460,093 gramos).

Libra farmacéutica castellana

Se emplea en la farmacología española. Equivalía a 12 onzas medicinales (345,06975 gramos).

Libra catalana (lliura)

Es semejante o igual a 400 gramos, y también se dividía en 12 onzas.

Otras libras españolas tenían valores diferentes, como 350 gramos la de Zaragoza, o 492 gramos (o 17 onzas) la de Guipúzcoa.

Libra napolitana

Aplicada en el reino de Nápoles, equivalía a 320,759 gramos.

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Libras usadas actualmente

Los estadounidenses usan dos tipos de libras, aunque se empieza a aceptar el kilogramo:

Libra avoirdupois

es la libra de uso común. Se abrevia lb en castellano, y cotidianamente sólo se le llama pound. Equivale a 453,59237 gramos y como submútiplos y múltiplos tiene:

Este tipo de libra se usa únicamente en joyería y orfebrería. Equivale a 373,2417216 gramos y como submúltiplos tiene:

5760 granos240 pennyweights96 dracmas troy12 onzas troy

Debido a la influencia de Estados Unidos, países como Colombia y Venezuela utilizan la palabra libra para referirse a medio kilogramo (½ kg), o 500 gramos (g). Sin embargo, la ley colombiana prohíbe rotular en libras, por estar errada.